“La punta del iceberg”: ¿Nuestra destrucción de la naturaleza es la responsable del Covid19?

A medida que la pérdida de hábitat y biodiversidad aumenta a nivel mundial, el brote de coronavirus puede ser sólo el comienzo de pandemias masivas.

John Vidal

Mayibout 2 no es un lugar saludable. Las aproximadamente 150 personas que viven en la aldea, que se encuentra en la orilla sur del río Ivindo, en lo profundo del gran bosque Minkebe al norte de Gabon, están acostumbradas a brotes ocasionales de enfermedades como la malaria, el dengue, la fiebre amarilla y la enfermedad del sueño. La mayoría de ellos se encogen de hombros.

Pero en enero de 1996, el Ébola, un virus mortal entonces apenas conocido por los seres humanos, inesperadamente, se extendió fuera del bosque en una ola de pequeñas epidemias. La enfermedad mató a 21 de los 37 aldeanos que, según se informó, habían sido infectados, incluyendo a varios que habían llevado, despellejado, cortado o comido un chimpancé del bosque cercano.

Un mono muerto que se vende como carne de animales silvestres cuelga fuera de la casa de un aldeano en el noreste de Gabón. Fotografía: Christine Nesbitt/AP

Viajé a Mayibout 2 en 2004 para investigar por qué estaban surgiendo enfermedades mortales nuevas para los seres humanos en los “puntos calientes” de la biodiversidad, como las selvas tropicales y los mercados de carne de animales silvestres en las ciudades de África y Asia.

Me costó un día en canoa y después  muchas horas a lo largo de caminos forestales degradados, pasando por poblados Baka y una pequeña mina de oro, para llegar a la aldea. Allí, encontré a personas traumatizadas que aún temían que el virus mortal, que mata hasta el 90% de las personas que infecta, volviera.

Los aldeanos me contaron cómo los niños habían ido al  bosque con los perros que mataron al chimpancé.  Dijeron que todos los que lo cocinaron o comieron tuvieron una terrible fiebre en pocas horas. Algunos murieron inmediatamente, mientras que otros fueron llevados al hospital por el río. Algunos, como Nesto Bematsick, se recuperaron. “Solíamos amar el bosque, ahora le tememos”, me dijo. Muchos de los miembros de la familia de Bematsick murieron.

Hace sólo una o dos décadas se pensaba que los bosques tropicales y los entornos naturales intactos, repletos de fauna y flora exótica, amenazaban a los seres humanos al albergar los virus y patógenos que provocan nuevas enfermedades en los seres humanos como el Ébola, el VIH y el dengue.

Sin embargo, varios investigadores piensan hoy en día que es en realidad la destrucción de la biodiversidad por parte de la humanidad lo que crea las condiciones para que surjan nuevos virus y enfermedades como el Covid-19, la enfermedad viral que surgió en China en diciembre de 2019, con profundas repercusiones sanitarias y económicas tanto en los países ricos como en los pobres. De hecho, está surgiendo una nueva disciplina, la salud planetaria, que se centra en las conexiones cada vez más visibles entre el bienestar de los seres humanos, otros seres vivos y ecosistemas enteros.

¿Es posible, entonces, que haya sido la actividad humana, como la construcción de carreteras, la minería, la caza y la tala de árboles, la que desencadenó las epidemias de Ébola en Mayibout 2 y en otros lugares en la década de 1990 y la que está desatando nuevos terrores hoy en día?

“Invadimos los bosques tropicales y otros paisajes salvajes, que albergan tantas especies de animales y plantas, y dentro de esas criaturas, tantos virus desconocidos”, David Quammen, autor de Spillover: Animal Infections and the Next Pandemic, escribió recientemente en el New York Times. “Cortamos los árboles; matamos a los animales o los enjaulamos y los enviamos a los mercados. Alteramos los ecosistemas y sacudimos los virus de sus anfitriones naturales. Cuando eso sucede, necesitan un nuevo huésped. A menudo, lo somos nosotros”.

Amenaza creciente

Las investigaciones sugieren que los brotes de enfermedades infecciosas de origen animal y otras enfermedades infecciosas como el Ébola, el Sars, la gripe aviar y ahora el Covid-19, causadas por un nuevo coronavirus, están en aumento. Los patógenos están pasando de los animales a los humanos, y muchos son capaces de propagarse rápidamente a nuevos lugares. Los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC) de los Estados Unidos estiman que tres cuartas partes de las enfermedades nuevas o emergentes que infectan a los humanos se originan en los animales.

Los murciélagos atrapados en redes para ser examinados para la posible carga viral en el Centro Internacional de Franceville de Investigación Médica en Gabón. Foto: Steeve Jordan/AFP vía Getty Images

Algunas, como la rabia y la peste, se cruzaron con animales hace siglos. Otras, como el Marburgo, que se cree que es transmitido por murciélagos, son todavía raras. Otras como el Covid-19, que surgió el año pasado en Wuhan, China, y el Mers, que está vinculado a los camellos en Oriente Medio, son nuevas para los humanos y se están extendiendo por todo el mundo.

Otras enfermedades que han traspasado a los seres humanos son la fiebre de Lassa, que se identificó por primera vez en 1969 en Nigeria; Nipah, de Malasia; y Sars, de China, que mató a más de 700 personas y viajó a 30 países en 2002-03. Algunas, como el virus Zika y el virus del Nilo occidental, que surgió en África, han mutado y se han establecido en otros continentes.

Kate Jones, catedrática de ecología y biodiversidad de la UCL, califica las enfermedades infecciosas emergentes transmitidas por animales como una “amenaza creciente y muy significativa para la salud, la seguridad y las economías mundiales”.

Efecto de amplificación

En 2008, Jones y un equipo de investigadores  identificaron 335 enfermedades que surgieron entre 1960 y 2004, de las cuales, al menos, el 60% procedían de animales.

Cada vez más, dice Jones, estas enfermedades zoonóticas están vinculadas a los cambios ambientales y al comportamiento humano. La alteración de los bosques prístinos impulsada por la tala, la minería, la construcción de carreteras en lugares remotos, la rápida urbanización y el crecimiento demográfico está llevando a las personas a un contacto más estrecho con especies animales que tal vez nunca antes habían estado cerca, dice.

La consiguiente transmisión de enfermedades de la fauna silvestre a los humanos, dice, es ahora “un costo oculto del desarrollo económico humano”. Somos muchos más, en todos los entornos. Estamos entrando en lugares en gran parte inalterados y estamos cada vez más expuestos. Estamos creando hábitats donde los virus se transmiten con mayor facilidad, y luego nos sorprende que aparezcan nuevos”.

Kate Jones advierte de una amenaza muy importante para la salud, la seguridad y las economías mundiales. Fotografía: Cortesía de Kate Jone

Jones estudia cómo los cambios en el uso de la tierra contribuyen al riesgo. “Estamos investigando cómo las especies en hábitats degradados pueden ser portadoras de más virus que pueden infectar a los humanos”, dice. “Los sistemas más simples tienen un efecto de amplificación. Destruye paisajes, y las especies que te quedan son de las que los humanos contraen las enfermedades”.

“Hay innumerables patógenos que siguen evolucionando y que en algún momento podrían suponer una amenaza para los seres humanos”, dice Eric Fevre, catedrático de enfermedades infecciosas veterinarias del Institute of Infection and Global Health de la Universidad de Liverpool. “El riesgo [de que los patógenos salten de los animales a los humanos] siempre ha estado ahí”.

La diferencia entre ahora y hace unas décadas, dice Fevre, es que es probable que las enfermedades surjan tanto en entornos urbanos como naturales. “Hemos creado poblaciones densamente pobladas donde junto a nosotros hay murciélagos, roedores, aves, mascotas y otros seres vivos. Esto crea una intensa interacción y oportunidades para que las cosas se muevan de una especie a otra”, dice.

La punta del iceberg

“Los patógenos no respetan las fronteras de las especies”, dice el ecólogo Thomas Gillespie, profesor adjunto del departamento de ciencias ambientales de la Universidad de Emory, que estudia cómo la reducción de los hábitats naturales y el cambio de comportamiento aumentan el riesgo de que las enfermedades se extiendan de los animales a los seres humanos.

El ecólogo Thomas Gillespie con la primatóloga Jane Goodall. Fotografía: cortesía de Thomas Gillespie

“No me sorprende en absoluto el brote de coronavirus”, dice. “La mayoría de los patógenos están aún por descubrir. Estamos en la punta del iceberg”. Los humanos, dice Gillespie, están creando las condiciones para la propagación de enfermedades al reducir las barreras naturales entre los animales huéspedes – en los que el virus circula naturalmente – y ellos mismos. “Esperamos plenamente la llegada de la gripe pandémica; podemos esperar mortalidades humanas a gran escala; podemos esperar otros patógenos con otros impactos. Una enfermedad como el Ébola no se propaga fácilmente. Pero algo con una tasa de mortalidad del Ébola propagada por algo como el sarampión sería catastrófico”, dice Gillespie.

La vida silvestre está siendo sometida, en todas partes, a más estrés, dice. “Los grandes cambios en el paisaje están causando que los animales pierdan sus hábitats, lo que significa que las especies se amontonan y también entran en mayor contacto con los humanos. Las especies que sobreviven al cambio se están moviendo y mezclando ahora con diferentes animales y con los humanos”.

Gillespie ve esto en los EE.UU., donde los suburbios fragmentan los bosques y aumentan el riesgo de que los humanos contraigan la enfermedad de Lyme. “Alterar el ecosistema afecta al complejo ciclo del patógeno de Lyme. Las personas que viven cerca tienen más probabilidades de ser picadas por una garrapata portadora de la bacteria de Lyme”, dice.

La alteración de los bosques vírgenes provocada por la tala, la minería, la construcción de carreteras, la rápida urbanización y el crecimiento de la población está acercando a las personas a la vida silvestre, aumentado el riesgo de enfermedades. Foto: Samir Tounsi/AFP/Getty Images

Sin embargo, las investigaciones sobre la salud humana rara vez tienen en cuenta los ecosistemas naturales circundantes, dice Richard Ostfeld, distinguido científico superior del Instituto Cary de Estudios de Ecosistemas de Millbrook, Nueva York. Él y otros están desarrollando la disciplina emergente de la salud planetaria, que examina los vínculos entre la salud humana y la de los ecosistemas.

“Hay una mala comprensión entre los científicos y el público de que los ecosistemas naturales son la fuente de amenazas para nosotros mismos. Es un error. La naturaleza plantea amenazas, es cierto, pero son las actividades humanas las que hacen el verdadero daño. Los riesgos para la salud en un entorno natural pueden ser mucho peores cuando interferimos en él”, dice.

Ostfeld señala que ratas y murciélagos, están estrechamente relacionados con la propagación directa e indirecta de las enfermedades zoonóticas. “Los roedores y algunos murciélagos prosperan cuando interrumpimos los hábitats naturales. Son los que más probablemente promueven las transmisiones [de patógenos]. Cuanto más alteramos los bosques y los hábitats, más peligro corremos”, dice.

Felicia Keesing, profesora de biología en el Bard College de Nueva York, estudia cómo los cambios ambientales influyen en la probabilidad de que los seres humanos se vean expuestos a enfermedades infecciosas. “Cuando erosionamos la biodiversidad, vemos una proliferación de las especies más propensas a transmitirnos nuevas enfermedades, pero también hay buenas pruebas de que esas mismas especies son los mejores anfitriones de las enfermedades existentes”, escribió en un correo electrónico a Ensia, el medio de comunicación sin ánimo de lucro que informa sobre nuestro cambiante planeta.

La conexión con el mercado

Los ecólogos sostienen que es probable que los virus y otros patógenos también pasen de los animales a los seres humanos en los numerosos mercados informales que han surgido para proporcionar carne fresca a las poblaciones urbanas de rápido crecimiento en todo el mundo. Aquí, los animales son sacrificados, cortados y vendidos en el lugar.

Se sabe que el “mercado húmedo” (que vende productos frescos y carne) de Wuhan, que el gobierno chino considera el punto de partida de la actual pandemia Covid-19, vende numerosos animales salvajes, entre ellos cachorros de lobo vivos, salamandras, cocodrilos, escorpiones, ratas, ardillas, zorros, civetas y tortugas.

Pangolines muertos capturados por las autoridades en el norte de Sumatra. Los ecólogos sostienen que es probable que los virus y otros patógenos pasen de los animales a los seres humanos en los mercados de vida silvestre. Fotografía: Gatha Ginting/AFP vía Getty Images

Igualmente, los mercados urbanos de África occidental y central venden monos, murciélagos, ratas y docenas de especies de aves, mamíferos, insectos y roedores sacrificados y vendidos cerca de vertederos de basura abiertos y sin desagüe.

“Los mercados húmedos son una tormenta perfecta para la transmisión de patógenos entre especies”, dice Gillespie. “Siempre que se tienen interacciones novedosas con una serie de especies en un lugar, ya sea en un entorno natural como un bosque o un mercado húmedo, se puede producir un episodio de propagación”.

El mercado de Wuhan, junto con otros que venden animales vivos, ha sido cerrado por las autoridades chinas, y el mes pasado Pekín prohibió el comercio y la alimentación de animales salvajes, excepto el pescado y el marisco. Pero la prohibición de que se vendan animales vivos en zonas urbanas o en mercados informales no es la respuesta, dicen algunos científicos.

“El mercado húmedo de Lagos es notorio. Es como una bomba nuclear a punto de estallar. Pero no es justo demonizar los lugares que no tienen refrigeradores. Estos mercados tradicionales proporcionan gran parte de los alimentos para África y Asia”, dice Jones.

“Estos mercados son fuentes esenciales de alimentos para cientos de millones de personas pobres, y deshacerse de ellos es imposible”, dice Delia Grace, epidemióloga y veterinaria principal del Instituto Internacional de Investigaciones Pecuarias, con sede en Nairobi (Kenya). Sostiene que las prohibiciones obligan a los comerciantes a pasar a la clandestinidad, donde pueden prestar menos atención a la higiene.

Un puesto de carne de animales silvestres con pangolines, ratas y gatos tigre para la venta en la carretera fuera de Bata en Guinea Ecuatorial. Foto: Carl de Souza/AFP/Getty Images

Fevre y su colega Cecilia Tacoli, investigadora principal del grupo de investigación sobre asentamientos humanos del Instituto Internacional de Medio Ambiente y Desarrollo (IIED), sostienen en una entrada del blog que en lugar de señalar con el dedo a los mercados húmedos, deberíamos examinar el floreciente comercio de animales silvestres.

“Son los animales salvajes, más que los animales de granja, los que son los anfitriones naturales de muchos virus”, escriben. “Los mercados húmedos se consideran parte del comercio informal de alimentos al que a menudo se culpa de contribuir a la propagación de enfermedades. Pero … las pruebas demuestran que el vínculo entre los mercados informales y la enfermedad no siempre es tan claro“.

Cambiar el comportamiento

Entonces, ¿qué podemos hacer con todo esto?

Jones dice que el cambio debe venir tanto de las sociedades ricas como de las pobres. La demanda de madera, minerales y recursos del norte global lleva a la degradación de los paisajes y a la alteración ecológica que impulsa la enfermedad, dice. “Debemos pensar en la bioseguridad mundial, encontrar los puntos débiles y reforzar la prestación de atención de la salud en los países en desarrollo. De lo contrario, podemos esperar más de lo mismo”, añade.

“Los riesgos son mayores ahora. Siempre estuvieron presentes y han estado ahí durante generaciones. Son nuestras interacciones con ese riesgo las que deben cambiar”, dice Brian Bird, virólogo investigador de la Universidad de California, en la Davis School of Veterinary Medicine One Health, donde dirige las actividades de vigilancia relacionadas con el Ébola en Sierra Leone y en otros lugares.

“Estamos en una época de emergencia crónica”, dice Bird. “Es más probable que las enfermedades viajen más lejos y más rápido que antes, lo que significa que debemos ser más rápidos en nuestras respuestas. Se necesitan inversiones, cambios en el comportamiento humano, y significa que debemos escuchar a las personas a nivel comunitario”.

Un cartel en Pekín promocionando la vida silvestre como amigos en lugar de comida, después de una ofensiva contra los mercados de animales salvajes tras el brote de coronavirus. Fotografía: Andy Wong/AP

Llevar el mensaje sobre patógenos y enfermedades a los cazadores, madereros, comerciantes y consumidores es clave, dice Bird. “Estos contagios comienzan con una o dos personas. Las soluciones comienzan con la educación y la sensibilización. Debemos hacer que la gente sea consciente de que las cosas son diferentes ahora. He aprendido, gracias a mi trabajo en Sierra Leone con personas afectadas por el fenómeno del Ébola, que las comunidades locales tienen necesidad y deseo de tener información”, dice. “Quieren saber qué hacer. Quieren aprender”.

Fevre y Tacoli abogan por un replanteamiento de la infraestructura urbana, en particular en los asentamientos informales y de bajos ingresos. “Los esfuerzos a corto plazo se centran en contener la propagación de la infección”, escriben. “A más largo plazo, dado que es probable que nuevas enfermedades infecciosas sigan propagándose rápidamente en las ciudades y dentro de ellas, se requiere una revisión de los enfoques actuales de la planificación y el desarrollo urbanos”.

La conclusión, dice Bird, es estar preparado. “No podemos predecir de dónde vendrá la próxima pandemia, así que necesitamos que los planes de mitigación tengan en cuenta los peores escenarios posibles”, dice. “Lo único seguro es que la próxima vendrá con seguridad”.

https://www.theguardian.com/environment/2020/mar/18/tip-of-the-iceberg-is-our-destruction-of-nature-responsible-for-covid-19-aoe

Traducción: Teresa Abril

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Un comentario

  1. Josué Bonnín de Góngora

    Lo que le pase a la Tierra, nos pasará a nosotros.

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