AIE: La escalada de precios de los minerales críticos pondrá en peligro la descarbonización antes de 2030

Los planes actuales de suministro e inversión se quedan cortos frente a lo que se requiere para transformar el sector de la energía, elevando el riesgo de retrasos o de una transición energética más cara.

Carlos Schwartz, 07/05/2021

La Agencia Internacional de la Energía (AIE) advierte que el fuerte incremento de la demanda de materias primas estratégicas para los vehículos eléctricos, los paneles solares y las turbinas para generación eólica está detrás de la escalada de los precios de los minerales críticos. Señala además que mantener el ritmo para el suministro de esas materias primas en condiciones de demanda creciente exige un nivel de inversiones en la minería que no se detecta de momento. La agencia considera que si los precios superan un umbral crítico pueden retrasar el avance de la descarbonización de la economía internacional.

En este artículo

Depósitos de decantación de Litio en el salar de Atacama (Chile). El litio es uno de los minerales críticos cuyo consumo se multiplicará durante la próxima década para la fabricación de baterías para automóviles eléctrico.

El cobre duplica precios en un año

Un ejemplo de este cuadro, general a los minerales críticos, es la disparada del precio del cobre que marcó los 9.960,80 dólares la tonelada la víspera comparado con los 5.199 el 6 de mayo del año pasado. Es decir que el metal rojo, que es un componente de todos los motores eléctricos y del cableado de los coches y el resto de formas renovables de generación, casi ha duplicado su precio en un año

La realidad es que durante el pico de la pandemia tanto los componentes de la energía renovable como las ventas de coches eléctricos mantuvieron su ritmo creciente. Sus ventas crecieron el año pasado un 40% y se vendieron 3 millones de unidades según la agencia. Aunque esto sea aún una fracción de la producción total de automóviles, su efecto es notorio en los mercados de metales y minerales críticos para la producción de energías limpias y para descarbonizar la economía.

De entre todos los minerales críticos, el cobre ha sido el primero en disparar las alarmas al duplicarse su precio en un año
De entre todos los minerales críticos, el cobre ha sido el primero en disparar las alarmas al duplicarse su precio en un año

Los minerales críticos en un sistema energético descarbonizado

Mientras tanto, alcanzar los objetivos fijados en el Acuerdo de París sobre el Clima supone que la demanda de minerales se cuadruplicaría en el 2040. Un sistema energético basado en tecnologías limpias difiere profundamente de uno alimentado con los hidrocarburos tradicionales. 

Plantas solares fotovoltaicas, parque eólicos, y vehículos eléctricos generalmente requieren más minerales críticos para su construcción que sus competidores basados en combustibles fósiles. Un coche eléctrico típico requiere seis veces más minerales que uno convencional y un parque eólico en tierra firme requiere nueve veces más minerales que una planta térmica accionada por gas. 

Desde el 2010 la cantidad promedio de minerales críticos requeridos para una nueva unidad de capacidad de generación de energía aumentó un 50% proporcional al aumento de la participación de la energía renovable en el conjunto de la generación de energía.

El tipo de rercursos minerales usados varía según las tecnologías. Litio, níquel, cobalto, manganeso, y grafito son cruciales para el rendimiento, duración y densidad de la energía en las baterías. Las tierrras raras son esenciales para los imanes permanentes que son vitales en las turbinas eólicas y en los motores de los vehículos eléctricos. 

Las redes eléctricas requieren grandes cantidades de cobre y de aluminio. El cobre es, entre todos los minerales críticos, el más sensible al cambio en su demanda pues interviene en todas las tecnologías relacionadas con la electricidad. El cambio a un sistema de energías limpias va a impulsar de forma considerable la demanda de estos minerales críticos, lo cual determina que el sector de la energía emerja como una fuerza dominante en los mercados de minerales.

La perspectiva de un rápido incremento en la demanda de los minerales críticos -en la mayoría de los casos muy por encima de lo que se había visto antes- plantea grandes interrogantes sobre la disponibilidad y fiabilidad de su suministro. En el pasado las tensiones en el equilibrio entre oferta y demanda para los distintos minerales atrajo inversiones adicionales, además de medidas para moderar o sustituir la demanda, pero estas respuestas se han producido con retrasos en el tiempo y se han visto acompañadas por una fuerte volatilidad en los precios. Episodios similares en el futuro pueden retrasar la transición hacia una energía limpia y elevar sus costes.

Agencia Internacional de la Energía

El litio y el níquel o como la mejora tecnológica puede agravar la fragilidad ante los precios

Planta de baterías de Volskwagen (VW) en Salzgitter
Planta de baterías de Volskwagen (VW) en Salzgitter

La agencia además, en el caso de las baterias de ion-litio, la curva de conocimiento y las economías de escala han reducido los costes en un 90% en la década pasada. Pero eso también implica que ahora los costes de las materias primas ocupan un lugar considerable, consistiendo entre el 50% y el 70% de los costes totales de las baterías, desde la horquilla de entre el 40% y el 50% hace cinco años. Un aumento de los precios podría tener un efecto significativo: un aumento del 100% en el precio del litio o del níquel induciría un incremento del 6% en el precio de las baterías.

Si el precio de ambos minerales críticos se duplicara de forma simultanea esto contrarrestaría la reducción de los costes unitarios prevista, asociada a la duplicación de la capacidad productiva de baterías. En el caso de las redes eléctricas, el cobre y el aluminio representan alrededor del 20% del coste de inversion en las mismas; precios más altos a consecuencia de tensiones en el suministro podrían tener un impacto mayor en los niveles de inversión en las redes en un momento en que la importancia de estas está en pleno crecimiento.

¿Hacia un desabastecimiento de minerales críticos?

De momento el escenario en materia de suministro de minerales críticos presenta una imagen mixta. Algunos minerales en bruto como el litio y el cobalto mantendrán excedentes en el corto plazo, pero el litio químico y el níquel de grado de pureza para baterías y tierras raras claves como el neodimio y el disprosio pueden mostrar tensiones de suministro en los próximos años. 

Las minas existentes y las planeadas solo podrán satisfacer el 80% de la demanda de cobre en 2030 y la mitad del conjunto de minerales críticos

Pero en una perspectiva de más largo plazo en un escenario consistente con los objetivos climáticos, el suministro esperado de las minas existentes de minerales críticos y los proyectos en construcción, se estima que sólo podrán hacer frente a la mitad de la demanda prevista y al 80% de la demanda de cobre en el 2030.

A la luz de estas previsiones la AIE afirma que: Los planes de suministro y de inversión están orientados hacia un mundo de acción más gradual e insuficiente para el cambio climático. No están en condiciones de soportar una transición energética acelerada. Mientras que hay una cantidad significativa de proyectos en diversos estadíos de desarrollo, hay muchas vulnerabilidades que pueden aumentar la posibilidad de tensiones en el mercado y mayor volatilidad en los precios

Es decir, los planes actuales de suministro e inversión se quedan cortos frente a lo que se requiere para transformar el sector de la energía, elevando el riesgo de retrasos o de una transición energética más cara.

Este cuadro explica la competencia por los dominios mineros de estos minerales como es el caso de los esfuerzos chinos. 

Sin embargo, la posibilidad de que se incrementen las inversiones a la escala necesaria no parece que sea algo que vaya a operar a la medida de las necesidades de la transición energética, entre otras cosas porque a los capitales embarcados en la explotación minera les interesa que el equilibrio entre oferta y demanda se incline a su favor, es decir a precios más altos que son la base de sus beneficios. Esto pone de relieve las profundas contradicciones en las que se verá envueltas la transición energética.

https://eugreendeal.news/minerales-criticos-descarbonizacion/

Print Friendly, PDF & Email

Deja una respuesta

Tu dirección de correo electrónico no será publicada. Los campos obligatorios están marcados con *